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人工智能的“伦敦现象”
2018-04-11         来源:IT863 上海市科学学研究所       [我要评论]
当前人工智能的发展主要基于计算力、算法和大数据这三大要素。一般认为,谷歌、脸书等大企业拥有大数据,是此轮人工智能发展热潮的先行者和引领者,容易形成产业集聚效应,因此互联网

人工智能的“伦敦现象”

近年来,英国伦敦地区的人工智能发展迅猛,是欧洲人工智能的“首位城市”,被很多业界人士认为是与硅谷并列的全球人工智能发展高地。不同于硅谷以互联网巨头公司为中心的生态,伦敦地区的生态主要表现出以下三大特点:

 1  伦敦深受创业者认可,是欧洲集聚人工智能企业最多的地区。根据Asgard.vc(专注于投资全世界人工智能公司的一家总部位于柏林的投资基金)对欧洲人工智能产业的调查,英国力压德国、法国,是欧洲人工智能公司最为集聚的国家;在城市层面,伦敦是欧洲排名第一的人工智能公司集聚地,公司数量是排名第二的柏林的3倍多。乌镇智库有关报告显示了同样结果,2000-2016年,人工智能企业数量方面,英国以全欧洲占比27.3%位居第一,遥遥领先于排名第二的德国(12.34%)和第三的法国(9.6%)。而英国的大部分人工智能企业位于伦敦。

 2  伦敦深受资本市场认同,是欧洲人工智能领域投融资最活跃的地区。据乌镇智库统计,2000-2016年,英国人工智能融资规模占欧洲累积融资规模的48.75%,是欧洲人工智能领域投融资数额最多的国家,而英国超过60%的资金集中于伦敦。伦敦融资规模达7亿7千万美元,投资频次310次,其中主要是近5年取得。柏林、巴黎等其他欧洲主要城市的具体数额则与伦敦相差数倍到十几倍。

 3  伦敦深受互联网巨头青睐,是具有标志性和影响力的全球并购最为集中的地区。伦敦已成各大科技公司必争之地,在过去的五年里,亚马逊、谷歌、苹果、微软、推特等全球知名互联网巨头,均在伦敦收购了人工智能企业。伦敦已成为人工智能新技术的重要源发地,也是各大互联网巨头布局人工智能发展的重要基地。其中被谷歌收购的DeepMind更是因为研发了战胜李世石的AlphaGo而成为人工智能时代的全球明星企业。   

 

二   “伦敦现象”的成因分析
 

伦敦在人工智能领域的崛起,首先在于它在技术和人才方面的积累,契合了人工智能高速发展的机遇。

目前,人工智能成功企业的两条主流发展路径:一是借助于大数据驱动的大公司模式。互联网巨头公司因为有巨量数据、强大的计算力以及资金优势,在人工智能发展中占据先天优势。二是依靠在算法领域核心技术的技术创业模式。算法类初创企业的竞争力在于能够为大量有数据有应用场景的公司提供动力源。伦敦的人工智能发展契合了第二种模式。

 1  领先的算法是互联网巨头“疯狂”并购的直接原因。随着数据量的急剧累积和原有算法红利的消耗,互联网巨头进入了算法“饥渴”的阶段。伦敦恰恰在这方面的储备处于全球领先位置。伦敦这些被收购的初创企业,主要集中于基础算法领域,尤其集中于深度学习以及应用深度学习的自然语言处理、语音识别和图像识别等领域。而通过模式创新收集数据的公司以及应用人工智能的无人机、机器人等公司等则比较少。如DeepMind在深度学习方面技术领先,在成立之初的2010年到2013年底,就已经获得了包括马斯克等投资人和投资机构的大笔融资,随后更是在2014年被谷歌豪掷4亿英镑收归麾下。

 2  “伦敦-牛津-剑桥”密集的高校群和学科群为 人工智能算法人才培养提供了坚厚的基础。算法型创业事实上是技术精英驱动的,谷歌收购DeepMind公司的主要目的也是为了获得其研究团队。“伦敦-牛津-剑桥”这一黄金三角拥有密集的教育研究资源和深厚底蕴。这一地区拥有以牛津大学、剑桥大学、帝国理工学院和伦敦大学学院为中心的全世界最好的人工智能相关学科群之一,形成了良好的多学科生态。以阿兰·图灵研究所(以计算机之父、人工智能概念雏形的提出者阿兰·图灵命名)为代表的众多智能研究机构在技术实力上处于全球领先地位。这些高校和研究机构源源不断地培育出全球稀缺的人工智能人才。比如,DeepMind的创始人戴密斯·哈萨比斯在剑桥大学计算机科学专业完成大学学业,在伦敦大学学院获得认知神经科学博士学位,是标准的伦敦“土著”人工智能专家。

 3  伦敦原有积累和储备契合了以算法为核心的人工智能创新创业的基本规律。算法创业的特点是技术成果转化周期非常短,甚至是“无周期转化”,有些基础研究成果可以直接转化为创业项目。几个人的团队,只有一个技术demo展示,就能获得风投支持,这在人工智能领域并不少见。而伦敦原有积累和储备恰恰契合了以算法和人才为核心的人工智能创新创业的基本特点与规律。英国很多享有盛名的人工智能公司,在单独成立之前,都是作为大学的研究项目而存在。例如,True Knowledge和VolalIQ最初一直是剑桥大学的研究项目,Dark Blue Lab、Vision Factory由牛津大学资助,Magic Pony由几个帝国理工学院的研究生创办,DeepMind则与这四所高校都有十分紧密的关系。随着不断有明星企业出现,越来越多与这几所高校有关的人工智能人才加入创业行列,加速推动了伦敦地区的人工智能创业繁荣。

伦敦在人工智能领域的崛起,还在于政府有力支持、大都市特殊优势等外部原因:

 1  政府以持之以恒的研发投入支持和创新服务。英国政府对人工智能的支持由来已久。1982年开启的阿尔维计划,投资3.5亿英镑支持软件工程、人机接口、智能系统和超大规模集成电路等领域共150个研究项目,为人工智能的发展提前布局。2013年英国政府投资1.89亿英镑发展大数据技术和节能计算,2015年更是再拿出7300万英镑投入大数据技术的开发。另外,为了鼓励大数据发展,英国政府还积极推进数据开放。英国是全球第二个政府数据开放的国家,仅稍晚于美国。不同于德国以工业4.0为抓手推动产业革命,英国近年来一直紧抓大数据、机器人以及人工智能推动智能革命。

 2  大都市丰富的行业产业构成为人工智能提供了广阔的应用场景。算法可以被用来改进许多行业的业务流程。因此,不同种类的人工智能初创企业都容易在伦敦出现。代表性企业如:Aire公司应用机器学习生成更好的信用评分;Tractable公司尝试使检验工作更便宜更高效;ThirdEye公司采用趋势分析和机器视觉来防止店内盗窃。大量应用于不同场景中的人工智能初创项目的出现,都得益于伦敦多样化综合性的行业产业生态。

 3  伦敦国际金融中心地位对人工智能产业的资本推动效应。作为全球金融中心,很多欧洲的基金都在伦敦布局和投资人工智能。英国实力雄厚的天使投资者和早期风险资金网络,如White Star Capital、Notion Capital 和Playfair,都致力于人工智能领域的投资。分析显示,人工智能、机器人和大数据是目前伦敦地区投资增长最快的三个领域。伦敦的人工智能和机器学习公司尤其受投资者欢迎,2016年吸引投资额达8575万英镑,比2011年的300万英镑高20多倍。

 

三  启示
 

在没有互联网大数据公司的情况下,伦敦形成了以算法为核心的技术创新优势和基于算法优势的创业生态系统,成为全球人工智能发展的一个重镇。基于本文分析,其经验可总结为:核心在于技术,关键在于人才,突破在于应用,根本在于生态。当前,国内很多城市都在打造人工智能发展高地,在出台相关人工智能的政策战略时,可以参考伦敦经验,形成以算法为核心的人工智能创新生态系统。

(特别感谢中国驻英国大使馆科技处一秘谈戈先生对本研究的大力支持和帮助。)

 


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